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【RPG公會】【冬臨之刻-肯特米任務A】誰的幸運禮物?

作者:水月冰華│2016-12-20 13:05:03│贊助:2│人氣:68

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《誰的幸運禮物?》


在今晚,肯特米郡的冒險者公會支部裡面,瀰漫著一股有點飢餓的氛圍。

很顯然的,是由於冒險者人數一下子增加太多,基本糧食的生產卻仍不見起色,種種不利因素相加起來的結果,就是持續往『見底』狀態邁進的存糧。

倒不是說,這幾天辛勞耕作的努力,就完全沒有收穫任何作物。實際上的情形,是這些勤勉播下的種子,都長成了有點奇怪的東西。

比如小蝦一樣活蹦亂跳的穀物、在夜晚會牽雜草一起散步的秧苗、在處理之前,沒事就愛萌萌亂叫的巨型磨菇等等。 (註:參見 的創作)

除去大約可以食用的部分,剩下一半以上毒性不明的收成,還要再等阿斯嘉特本部回傳的鑑別報告。

由於大雪封山,緊急運送補給而來的隊伍,被卡在半路,儲備在支部地窖裡的糧食存量,這下也就顯得更吃緊了。

起先,還只是宵夜及下午填肚子的點心被取消。到後來,慢慢地,三餐變成了兩餐,兩餐變成了一餐。就連那可憐剩下來的一餐,也淪落成沒什麼配料的米麥雜糧粥品,吃是還可以吃得飽,但實在談不上什麼滋味。

有點受不了這種情況的冒險者們,在出身當地的某人提議下,在這天令人唏噓的晚飯結束後,決定前往高地北面的樹林裡,打些『好料的』回來補補牙祭。

然而,同樣都是成長於魔法變質地帶的生物,難道動物就沒有產生不明毒性物質的危險嗎?

依據一些當地人的說法,是沒問題,因為『動物遠比植物的變異程度來得小』,而且『很少有人吃完覺得有怎樣』,至於判別能否食用的標準,則是『不要長得太怪就行了』,聽起來意外地簡單?


因為白天還要進行農務的關係,看樣子,也只能選在晚上的時段去進行狩獵。

於是,心動不如馬上行動,在經過十分隨興的自由編組以後,興沖沖抓起武器的冒險者們,接受夥伴施予的『夜視魔法』以後,就浩浩蕩蕩地,朝向夜晚寧靜的樹林所在之地出發。

與來自阿斯嘉特城的凱爾‧凡納分成一組的,是一位身形高挑、有著搶眼紅髮與綠眸的女子,本職就是來自北方冰磧丘陵的女獵手,名字叫做『閃雨』氏族的薇蒂莎。

由於出生在千百種奇異生物棲息的北陸地帶,自小以狩獵維生,無論使起普通的小刀與弓矢,或產自南方的先進火弩彈藥,她都有精準擊殺野外生物的好本事,也很擅於追蹤林裡獵物的行跡,可說是今晚最被冒險者們寄予厚望的同伴。

只不過,根據她本人的堅持,比起多人合作圍獵的模式,她還比較擅長單獨狩獵的隱密。因此,在與大夥一同抵達林外的時候,她表示自己想要一人自由行動,之後再返回營裡會合就好。

另一方面,她卻也表示,她自己非常地不想浪費體力,老遠把捕獲的獵物給拖回營地。所以,她倒是希望,可以派個幫忙搬運重物的人手給她。

於是,這差事,就落到了還算有點力氣,對打獵卻沒什麼經驗的凱爾,這年輕人的頭上。

雖不知能否派上用場,但考量到林裡可能出現的危險,凱爾仍是順手帶了把砍柴用的手斧防身。

那樹林,是位於曲折斷崖底下的一片狹長林帶,不算很遠,若從營地的門口算起,大概走完數百步的距離以後,就到達了。

這裡的地勢頗低,林裡有常湧的泉流,大致長著與人同高的矮樹叢,偶爾才能看到比較高聳的林木。

稍微勘查了林裡的環境,薇蒂莎停在佈滿荊棘的一處林間空地,伸手指指一棵樹皮具有臘狀質感、伴生著褐色羊齒植物的高大樹木,告訴凱爾,就留在這裡等她。

十分明白今天晚上的任務,就只有等待與扛東西回去而已,凱爾盡量耐住性子,乖乖等在這棵樹的旁邊。

保險起見,他不敢伸手去碰視野裡出現的任何玩意,也不太敢四處踱步,或隨便靠在什麼東西的上頭。

如此一來,少了些足以轉移注意力的事物,等待的時間就顯得更漫長與乏味。在重複了好一陣子的搓手、叉腰、轉轉脖子之類沒有意義的舉動以後,凱爾眨眨眼睛,開始感覺腳邊出現了一點騷動的異狀。

剛一低頭,他馬上就嚇了好大一跳。

不知是從什麼時候開始的,在凱爾腳邊的…四周,滿滿的,擠得到處都是,大概有多達三十幾隻,體型幼小可愛的動物,正彼此磨蹭、翻滾著玩耍,隱約還發出一點呼嚕嚕嚕嚕叫著的細小哈氣聲響。

看樣子,是一整窩外表相當類似、毛色灰褐間雜的野貓。

有點不知所措地站了一會,凱爾試著往野貓們占據的範圍以外挪動,但小貓卻也隨他的腳步而挪著,有些還伸爪去扒他抬起的靴子,真不曉得到底什麼情況。

然後,這些異常活潑的小貓們,忽然停止了彼此嬉戲、玩耍般的舉動,紛紛直起四足,豎起毛茸茸的尾巴。還有超過一半以上的貓隻,都露出了拱背、威嚇的神態,反覆展露嘴裡嘶叫時的尖牙,並朝上仰起圓滾滾的貓頭,直直瞪向了不禁舉起斧頭來戒備的凱爾。

不曉得,是否因為夜視魔法的關係…那些貓咪瞪視著他的眼珠,看起來像是沒有瞳孔存在、色彩十分濃濁的墨綠色。

而後,野貓們看似溫軟的毛皮,竟開始在夜晚的空氣裡『消融』──就好像裝盛在鐵鍋裡加熱的石臘,先融解成透明的液體,液體又在溫度更高的火焰裡頭蒸散──完全地消褪無蹤。

就在他的腳邊,幾乎所有野貓的外形,瞬間都變了樣,都在這夜裡詭異地『融解』,直到剩下許多光溜溜的骨架。

而這些…就像骷髏復活一樣的貓咪骨架,仍在他的周圍,活生生地站著、走著,不時地仰頭瞪著他,偶爾喵喵地叫著,眼裡散發鬼火一樣破碎的磷光。

幸好,還不到一百次脈搏飛快跳動的時間,遠在凱爾做出逃跑或掄起斧頭去砍的決定之前,這些骷髏一樣的小貓們,古怪地喵叫了一陣,然後發出鞋底踩裂冰稜的細響,逐一崩解、粉碎為凋零的塵土。

但這並非結束,而是某種『傳送魔法』的開始…

在那飄揚成一圈的塵土底下,交替漫起一層薄紅的餘煙。這煙靄,並未如柴火悶燃的輕煙般散去,而是沉沉地堆積在地表,像霧,直到佔滿整個夜視魔法燃亮的視野,猶如一片蓋眼的深紅帷幕。

等到紅霧轉淡,兩眼能再次視物的時候,出現在凱爾眼前的景象,是一個完全密不透風,幾乎什麼也沒有,簡陋、冰冷如地底洞穴一般的石室。

這石室裡充斥的荒涼,帶給他的感覺,有種目睹幻影,或作夢一般的虛無感。就只有近在他眼前的一張木頭矮桌,以及桌上放著的物品,才給人一點比較真實的感覺。

放在那矮桌之上的物品,只有兩樣東西,也就是一張整齊折好的白色紙頁,以及一罐裝滿純白液體的玻璃瓶。

在對折紙張的最上方,十分潦草地寫著一行文字,讀起來好像是:


  『給 貓咪選中的幸運之人』。


展開紙張以後,寫在紙上的內容則是:


  恭喜了!這是貓咪帶給你的幸運信!

  正在讀這封信的,不管你是誰,你已經被關在這裡了──再也不能夠離開。

  除非,你可以完成以下兩者之一。

  看到桌上白色的藥劑了嗎?

  第一,喝下它。

  那麼,你馬上就可以離開。

  第二,帶它離開,用它來培育一塊田裡的大麥。

  動手種植的期限,是十天以內。

  若你選擇了第二種,就拿起藥劑,用『你的血』在這卷紙上,寫下你自己的名字。

  但是,若你食言,沒有遵照約定,完成你的選擇,你與你最親近的二十個人,會變成骷髏貓咪愛吃的晚餐肉排喲!

  或者,你也可以選擇第三條路──慢慢餓死在空蕩蕩的這裡,我會把你歸回美好的大地懷抱。

  像你們飢餓的人血,是大地最好的肥料喲!

  選擇在你,我都可以。

  但是,勸你照辦,否則後果就自己負責了喔!


這是一張完全沒有署上名字的信,有著非常隨興所至的字體,相當考驗別人在辨別信上文字的能力。

直著一雙眼睛,默默地看完以後,凱爾把信放回原處,在石室裡走著,繞了幾圈,用斧柄敲敲牆面堅固的石材,燃後閉起眼睛,開始尋找著空氣流動的『那種感覺』。

這是他在無數地底坑道的空間裡,用實際經驗而累積學來的技巧。無論多麼微小、不明顯的氣流變化,他都能蠻敏銳地感覺出來,從而找到最接近出口的地方。

但是,現在,他完全沒感到任何氣流吹撫的氣息,這只有兩種可能。

一是此地為徹底密閉的環境,或許會有逐漸窒息而死的可能。另一種,則是這裡屬於魔法創造的空間,有著與外界獨立存在的特別領域,因而沒有彼此互換的氣流。

凱爾猜想這裡,應該是屬於後面的那一種。

但不管哪一種情況,若想在很短的時間裡面,憑他自己一個人的力量,恐怕是很難逃離這裡的。

至少,不會是一件容易的事。

再仔細檢查幾遍石室以後,凱爾回到低矮的桌子前,又垂頭考慮了一會,這才拿起罐裡白色的藥劑,同時橫著手上的斧頭,小心用斧尾扎破了小拇指,往紙上寫了自己的名字。

若是直接喝下藥劑,似乎也太冒險了。所以他選擇把藥帶走,回去種植信上指示的什麼大麥。

才一簽完自己名字的血字,視野裡,一片薄紅的煙靄,馬上又浮現出來了。

等到紅霧散去,眼前仍是原來的那個林間空地。

若不是手上拿著純白的藥劑瓶罐,剛剛所經歷的一切,就好像一場虛假的幻覺一般…

沒再等多久,名叫薇蒂莎的女獵人就回來了。

她腰上別了三隻肥美的兔子,肩膀掛著體型異常巨大的麋鹿,腕上垂下好幾隻胖嘟嘟的小鼴鼠,實在地展現出一副滿載而歸的情況。

燃而,展露在她臉上的神情,卻沒有絲毫滿載而歸的自滿、得意,或任何一丁點類似喜悅的感覺。

相反地,她臉上壓抑著頗為憤怒的情緒,不發一語地沉著臉,舉止有點粗暴地,把獵物交到凱爾伸來的手上。

「結束了、要回去了嗎?」凱爾問道,而她僅是點了點頭。

「怎麼了…妳還好吧?」

她點點頭。

「發生什麼事了嗎?」

她搖搖頭。

一路全無交談的冷漠裡,凱爾又試著開口問了一、兩句,都只換回薇蒂莎更加氣惱與無視的表情,她撇頭咕噥了幾個非常含糊的喉音,聽不出到底是說了什麼。

不曉得是不是凱爾自己的想像,女獵人那一串模糊嘟囔的嗓音,聽起來,竟然很像剛才呼嚕嚕作響的貓叫聲。

返回營地以後,終於碰頭了的冒險者們發覺,收起武器了的夥伴手上,許多人…都拿著裝滿純白液體的罐子。

有點面面相覷地,交換著各自遭遇到的怪事。

原來,從樹林返回的人們裡面,至少也有十名以上的冒險者,都帶回白色的藥劑,以及用藥去田裡種植大麥的任務,聽起來十足地詭異。

而每個人攬下任務的情形,似乎不太一樣,但同樣都有藏在某種恐嚇、勸誘、引導,或請求之下的『那兩種選擇』,即是『喝下』或『帶走』,否則就無法順利地脫身離開。

似乎有很多人覺得,冒然喝下這種效果不明的藥水,根本過於危險,寧可選擇回來進行培植大麥的實驗。

但似乎也有些人,覺得種什麼麥子的,實在很煩,乾脆仰起頭來,把藥水幾口地吞進肚裡了事,比如一路上拒絕講話的女獵人薇蒂莎就是…

後來才曉得,這藥水直接飲入人體作用的主要結果,是使人喪失正常說話的能力。

只要開口出聲,大多會冒出動物激烈的吼叫,每個人吼出的聲響還有點不一樣。

有的人,嘴裡還長出巨大、滑稽的犬齒。

感覺受到羞辱與戲弄的冒險者們,一個個的情緒都變得很火爆,引發不少動手又動腳的爭執,一時給支部帶來令人頭痛的混亂。

所幸,這藥水的效果,只維持大約一天左右。

煩悶地睡一覺起床的冒險者,明顯變異的外表與行為,大致都恢復正常了。

接下來,要處理的,是以藥劑來種植大麥的難題。

由於保存的穀種數量有限,幾次討論之後的結果,許多人提議把帶回的藥劑蒐集起來,集中進行幾次比較大規模的試驗。

這些灑了藥劑的種子,生長的速度很快。如此而結出頭一批結穗的麥實,即使是在完全無風的田野中,也會像貓尾巴一樣蜷曲地甩動。

還不只是這樣而已…

當人們走進這田裡的時候,會聽見麥子發出一種咿噢咿噢的叫聲。而且,越接近收割的時刻,不停貓叫著的田野,還演變成野貓在交配時節的銳響,田間一片嬰兒同聲哭喊那樣的大合唱,聽得人耳朵發毛,白天煩躁,晚上也很難好好地睡上一覺。

總算順利收成以後,這些麥粒金黃、外觀飽滿,仔細去看,一顆顆有如小貓形狀的大麥,仍會不時扭動,發出輕微喵叫的合音。

但是,無論以何種方式來烹調,這些有著貓形的大麥穀粒,都一樣是令人無法入喉的難吃。

有人把它釀成水酒,酒裡仍有一股難嚥的苦澀,混著腐爛洋蔥那樣辛辣的臭味,就連營裡最貪杯的酒鬼,也完全抵死不喝。

因此,使用那種藥劑栽植,幾批收成下來的大麥,雖然產量快也充足,但到最後,似乎也只能拿去充作牲口槽裡的飼料而已。

就連牲口也嫌它好難吃。

有一天,在存放乾燥穀物的倉庫門上,被黏了一張折起的白紙。

在紙張朝外的一面,寫著『試驗結束,你們的表現,還可以』,以及『送你們一點冬天的小禮物吧!』,這兩行字,同樣沒有任何的署名。

有許多人都猜測,這應該是出自那行事詭異的女鍊金術師,『農神』米卡流斯之手,但也沒什麼確切的證據。

紙張裡,寫著釀製某種不含酒精、以大麥濾液為基底的飲品配方,還夾帶一小包釀造用的菌種,紙上同樣寫明菌種培植的方法,以及釀造時須注意的事項。

另外,也附了一小則『穀物濃粥』的食譜,說是用釀好的麥汁去烹調,能煮出令人意想不到的美味…

依紙上記載的配方,釀出色澤明亮、質地濃稠的大麥飲料,喝起來的氣味香醇,口感柔滑而順喉。

有時,在喝完以後,入眠之時,有些本身就很喜愛貓咪的冒險者,還會作些有關可愛貓咪的美夢。

據說,睡醒之後的感覺非常『療癒』。而且,似乎沒什麼其他不好的副作用。

若是依照信上所附的食譜配方,將剛剛釀好的麥汁成品,加入穀物、肉桂與牛奶,熬煮成熱騰騰的濃粥,不只有魚湯一樣鮮美的好味道,吃完也有著令人納悶的飽足感,更增加冒險者們在田裡農作時的力氣。

如此,這事情就可以告個段落了…

嗯,才怪。

自此以後,時不時出現在支部的營地內,以及公會所屬的田野上,一張張沒有署上名字的信,伴隨各種藥罐子的組合,仍在大夥繁重的農作生活裡,演變出各種千奇百怪的實驗。

像這樣,硬是要送來這種找人麻煩的『禮物』,不知到底是敵是友的,究竟是怎樣的一個怪人啊?

到目前為止,這仍是許多肯特米支部的冒險者心裡,百思不得其解的疑問。


(END)

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